Книга известного английского ученого и популяризатора науки Джона Эмсли – о знаменитых преступлениях, преступниках и их жертвах, однако это не просто сборник детективных сюжетов. Все истории связаны с отравлениями, а потому главный герой книги – химия. Первая часть посвящена веществам природным, а вторая – ядам, придуманным человеком. Рассказывается об их свойствах, истории открытия, использовании в прошлом и настоящем, в медицине и области криминала. На страницах книги оживают исторические персонажи, такие как Клеопатра, известный отравитель папа римский Александр VI (Бордясиа), князь Юсупов, пытавшийся отравить Распутина, а также персонажи литературные, например, отравленный отец Гамлета, Гарри Поттер. Заканчивается книга историей Александра Литвиненко, случившейся уже в наши дни.